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JPEGの特許を主張する米企業が日本企業を含む31社を提訴


 米Forgent Networksは22日、同社子会社であるCompression Labsが保有する静止画像圧縮技術に関する米国特許を侵害したとして、31社を相手に特許侵害訴訟を米国テキサス東部地区地裁に起こしたと発表した。

 問題となっている特許は米国特許4,698,672(通称672特許)。コンピュータやインターネットでごく普通に使われている圧縮技術であるJPEGの非常に重要な部分をなす特許であると考えられている。

 Forgentが提訴した31社には、Apple Computer、IBM、Dell、HP、Adobe Systems、Macromediaなどが含まれているほか、日本資本の企業ではCanon USA、Fuji Photo Film Co U.S.A、Fujitsu Computer Products of America、Kyocera Wireless Corporation、Matsushita Electric Corporation of America、Onkyo Corporation、Panasonic Communication Corporation of America、Panasonic Mobile Communications Development Corporation of USA、Ricoh Corporation、Toshiba Corporationが含まれている。なお、Forgentは31社を提訴したと発表しているが、企業名が公表されているのは30社で、残り1社の名前が発表されていない。

 Forgentの発表によると、672特許はデジタル画像圧縮技術に関するもので、デジタルカメラなどの静止画像デバイスで画像を圧縮、保存、編集、印刷、送信することが含まれている。しかしForgentでは、この特許はデジタルカメラの範疇を超えて、デジタル静止画像を利用するPDAや携帯電話、プリンタ、スキャナなど他のデバイスにまで拡張解釈できると主張している。

 Forgentの特許は、2002年にForgentがソニーとライセンス契約を結んだことで明らかになった。当時Forgentは、ソニーのほかに複数の日本企業(企業名は公開されていない)を訴えたことを明らかにしていた。この時にソニーは特許を使用するためのライセンス契約を結び、巨額の特許使用料を支払ったとされている。Forgentはその後、672特許のライセンス契約をアジア、ヨーロッパ、米国の約30企業と結び、これまでに9,000万ドルをの利益を得たと発表している。

 これに対してJPEG規格を審議したJPEG CommiteeのWebサイトでは2002年当時、672特許を問題視して先行技術の発掘を目指すことを明らかにしていた。しかし、現時点に至るまで先行技術を発見したという発表はなされていないようだ。現在、JPEG Commiteeに掲載されている情報としては、JPEG CommiteeのWebマスターが非公式な立場と断った上で記している情報のみである。そこには、JPEG CommiteeはISOとITUの監督のもとで活動している委員会であり、これら2つの国際機関が管理しているJPEG関連特許のデータベースの中にForgentによると思われる特許の情報は含まれていないことを示唆するに止まっている。

 Forgentは1997年にカリフォルニアのCompression Labsを買収した際に、同社が1986年に取得していた672特許の権利を取得した。2002年の提訴までに5年間も要したのは、Forgentがその当時Compression Labsの特許に価値を見出しておらず、発見するのに時間を要したと主張していた。


関連情報

URL
  ニュースリリース(英文)
  http://ir.forgent.com/ireye/ir_site.zhtml?ticker=FORG&script=410&layout=-6&item_id=518386
  JPEG Commiteeによる特許に関するFAQ(英文)
  http://www.jpeg.org/faq.phtml?action=show_answer&question_id=q3f042a5e42fd8
  関連記事:米企業がJPEGの特許ライセンスを主張〜ソニーが支払いに応じる[PC Watch]
  http://pc.watch.impress.co.jp/docs/2002/0723/jpeg.htm
  関連記事:JPEG特許の解釈に異議あり〜独ベルリン工科大学教授とJPEG委員会独支部
  http://internet.watch.impress.co.jp/www/article/2002/0830/jpg.htm
 米国特許4,698,672(英文)
 http://patft.uspto.gov/netacgi/nph-Parser?u=/netahtml/srchnum.htm&Sect1
=PTO1&Sect2=HITOFF&p=1&r=1&l=50&f=G&d=PALL&s1=4698672.WKU.&OS=PN/4698672



( 青木大我 taiga@scientist.com )
2004/04/26 11:59

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